De fotoredacteur die de wereldberoemde Afghan Girl van Steven McCurry publiceerde, is op zaterdag 13 augustus op 85-jarige leeftijd overleden. Dat meldt National Geographic. Wilbur ‘Bill’ Garrett werkte sinds de jaren vijftig bij National Geographic en tilde het platform eigenhandig naar een nieuw niveau.

Foto © David Alan Harvey / National Geographic
Foto © David Alan Harvey / National Geographic

Sarah Leen, de huidige director of photography van National Geographic, beschrijft Garrett als een van de eerste redacteuren die geloofde dat fotografen journalisten en verhalenvertellers zijn. “Hij heeft meegeholpen een generatie van kwalitatief hoogstaande fotojournalisten en -redacturen op te zetten. Hun invloed is tot vandaag voelbaar.”

Garrett begon halverwege de jaren vijftig als fotoredacteur voor National Geographic en besloot het anders aan te pakken dan voorheen gebruikelijk was. In plaats van de geposeerde foto’s die toen nog werden gepubliceerd, wilde hij meer documentaire fotografie in het magazine hebben. Hij spoorde de fotografen aan om hoge kwaliteit te leveren en was zeer kritisch over hun werk.

Foto © Steve McCurry
Foto © Steve McCurry

In 1980 werd Garrett hoofdredacteur van het magazine. Hij bleef hameren op controversiële verhalen en publiceerde onder andere artikelen over aids en de milieuramp met de Exxon Valdez. Ook creëerde hij meer ruimte voor eigen inbreng en stijl onder de fotografen. Er kwam meer aandacht voor de problemen in de landen die werden gedocumenteerd. In 1985 publiceerde hij Steve McCurry’s Afghan Girl op de cover van het magazine, de enige foto die nog een tweede maal op de cover is verschenen, in 2013.

De toenemende journalistieke insteek in National Geographic leidde regelmatig tot spanningen met het bestuur. Tien jaar later leidden die spanningen tot het ontslag van Garrett. In 1990 werd hij per direct op straat gezet. Een ervaren redacteur zei destijds dat Garrett en Gil Grosvenor, voorzitter van de National Geographic Society, het niet eens konden worden over de inhoud van het blad. “Mr. Garrett trok een realistischer pad, maar Mr. Grosvenor wilde het blad houden zoals vroeger, met een rooskleurig beeld van de wereld.”

In de herfst zal National Geographic een evenement organiseren ter nagedachtenis aan Bill Garrett. Dit zal plaatsvinden in de Cosmos Club in Washington, D.C., waar de National Geographic Society werd opgericht.