Een tentoonstelling van de Amerikaanse fotograaf Jock Sturges in Moskou werd zondag 25 september gesloten wegens protesten door conservatieve activisten. Leden van de organisatie ‘Officieren van Rusland’ blokkeerden de ingang naar het Gebroeders Lumiere Centrum voor Fotografie in de Russische hoofdstad. Vervolgens gooide een andere activist urine over de werken van Sturges, die door hen worden gezien als kinderporno.

Sturges staat bekend om de vele naaktportretten die hij maakt, waarbij hij zijn vrouwelijke modellen soms van kinds af aan documenteert tot ze volwassen zijn. De tentoonstelling genaamd Absence of Shame opende al op 8 september in het Gebroeders Lumiere Centrum voor Fotografie in Moskou, maar kwam deze week pas in de belangstelling. Bloggers zorgden dat de meest controversiële werken uit Sturges’ ouevre in de publiciteit kwamen. Deze werken waren geen onderdeel van de tentoonstelling, maar het zorgde desalniettemin voor ophef in de Russische media en politiek.

Senator Yelena Mizulina beschreef de tentoonstelling als ‘propaganda van pedofilie’, aldus The Guardian. Ook kinderombudsvrouw Anna Kuznetsova liet zich negatief uit over de foto’s. Op Facebook schreef ze: ‘Het is vreselijk dat een tentoonstelling van een kunstenaar wiens werk erkend wordt als kinderporno door Roskomnadzor [een mediawaakhond van de Russische staat, red.] plaats kan vinden in het culturele hart van onze hoofdstad. Ik heb medelijden met de meisjes wiens portretten te zien zijn in deze pijnlijke tentoonstelling.’

Afgelopen zondag leidde de controverse tot het optreden van de ‘Officieren van Rusland’, een organisatie bestaande uit veteranen en soldaten die zich zegt in te zetten voor een ‘vaderlandslievende opvoeding van de samenleving’. Meer dan twintig leden waren aanwezig bij de tentoonstelling, veelal in camouflagekleding. Een man die zich voordeed als journalist kon alsnog binnenkomen en gooide urine uit een flesje over de foto’s. Hij werd aangehouden en aangeklaagd wegens vandalisme.

Na het incident besloot de galerie in overleg met de activisten om de tentoonstelling vroegtijdig te stoppen. Sturges zelf liet weten teleurgesteld te zijn over het voorval. Tegen de Russische TV-zender REN TV zei hij dat het de eerste keer was dat de tentoonstelling zoveel ophef veroorzaakte. ‘Nergens worden de foto’s beschouwd als pornografisch. Het klopt simpelweg niet.’