Foto’s kunnen ons betoveren, meenemen in een verhaal, ons verbaasd doen staan van onze eigen wereld. Beelden die ons in ons hart weten te raken. Maar wat is het verhaal achter deze beelden? Wat waren de beweegredenen van de fotograaf? In “Beeldverhalen” neemt Erik Keulers ons mee in de verhalen achter de fotoseries van fotografen. Deze keer het verhaal van  York Hovest, die vertelt over zijn ongelooflijke reis naar het hart van Tibet.

“Net voor zonsondergang zijn nog talloze Tibetanen onderweg voor hun Kora (pelgrimstocht) naar de heiligste tempel van Tibet, de Jokhang-tempel. Alleen beschermd door eenvoudige leren schorten, handschoenen en resten van dierenvellen over hun knieën leggen de meesten de tocht af terwijl ze doorlopend knielen.” Foto en bijschrift: York Hovest.
“Net voor zonsondergang zijn nog talloze Tibetanen onderweg voor hun Kora (pelgrimstocht) naar de heiligste tempel van Tibet, de Jokhang-tempel. Alleen beschermd door eenvoudige leren schorten, handschoenen en resten van dierenvellen over hun knieën leggen de meesten de tocht af terwijl ze doorlopend knielen.” Foto en bijschrift: York Hovest.

 

Belofte

Stel, je bent een succesvolle jonge modefotograaf. Maar dan doet zich één gebeurtenis voor die alles verandert. Dat is precies wat er gebeurde met de Duitse fotograaf York Hovest, toen hij in 2011 de Dalai Lama ontmoette. “Ik heb Zijne Heiligheid de Dalai Lama in 2011 in Duitsland ontmoet”, zegt Hovest. “Hij ontmoette mij en mijn familie en het leek alsof hij een speciale band had met mijn zoontje, die op dat moment pas 1,5 jaar was. Dat gevoel en die ontmoeting raakten mij zo diep, dat ik besloot om een persoonlijke belofte te doen aan Zijne Heiligheid. Ik beloofde dat ik  naar Tibet zou reizen om de mensen én de tragische geschiedenis van het land te fotograferen.”

“Een monnik in het klooster van Samye herhaalt zijn mantra’s in de vroege ochtend. De oorspronkelijk overheersende religie in Tibet was het Bon-geloof. Tegenwoordig hangt de meerderheid het Tibetaanse Boeddhisme aan.” Foto en bijschrift: York Hovest.
“Een monnik in het klooster van Samye herhaalt zijn mantra’s in de vroege ochtend. De oorspronkelijk overheersende religie in Tibet was het Bon-geloof. Tegenwoordig hangt de meerderheid het Tibetaanse Boeddhisme aan.” Foto en bijschrift: York Hovest.

Deze bijzondere ontmoeting, en de belofte die er uit voortvloeide, bleek het begin van een ongelooflijke, maar ook zeer moeilijke ervaring. Het maken van de belofte bleek één ding, het waarmaken was een ander verhaal.

 

Outback

Door de Chinese invasie in 1950 is de Dalai Lama gedwongen zijn land te ontvluchten, waar hij voor de invasie de geestelijke en politieke leider van het vrije Tibet was. De vrijheid voor zowel de Tibetaanse bevolking als voor de pers is sinds de annexatie door China fors beperkt, waardoor een fotojournalist al snel restricties opgelegd krijgt. Daarnaast zorgt de hoge ligging van het land, met een gemiddelde hoogte van 4.900 meter er voor dat iedere expeditie, maar zelfs een korte verblijf een fysieke uitdaging is. “De voorbereidingen voor dit project kostten me bijna een jaar. Ik moest mijn fysieke kracht trainen en ik moest leren hoe om te gaan met de hoogtes in Tibet. Ik moest apparatuur en medische artikelen organiseren. Wanneer je eenmaal in de outback van Tibet bent aangekomen is iets kopen bijna niet meer mogelijk.”

“Voor de poorten van het klooster Samding lukt het mij om dit panorama vast te leggen van een in zichzelf gekeerde monnik voor de weidse uitlopers van het Yamdrokmeer. De wolken aan de hemel worden steeds donkerder en ik denk onwillekeurig aan het lot van Tibet.” Foto en bijschrift: York Hovest.
“Voor de poorten van het klooster Samding lukt het mij om dit panorama vast te leggen van een in zichzelf gekeerde monnik voor de weidse uitlopers van het Yamdrokmeer. De wolken aan de hemel worden steeds donkerder en ik denk onwillekeurig aan het lot van Tibet.” Foto en bijschrift: York Hovest.

 

Deel van de voorbereiding was ook het krijgen van een beter beeld van de afgelegen bezienswaardigheden, die Hovest wilde bezoeken. “Ik had satelliet-foto’s bij me die me hielpen om de beste locatie voor een foto te bepalen.” Toch dekte deze voorbereiding slechts een klein deel van zijn werk af, “het grootste deel van de tijd moest ik ter plekke zien uit te vinden waar de mooie foto’s op mij lagen te wachten.”

 

“De sterke gezichtsuitdrukking van deze man met zijn ontelbare groeven en rimpels verhaalt over een bewogen leven. De vreugde die hij uitstraalt en die ik in zijn ogen zie, doen mij vermoeden dat het hem goed gegaan is in zijn leven. Ik kan zijn leeftijd nauwelijks inschatten want op deze hoogte zorgt de sterke UV-straling van de zon er voor dat mensen er ouder uitzien, dan ze werkelijk zijn.” Foto en bijschrift: York Hovest.
“De sterke gezichtsuitdrukking van deze man met zijn ontelbare groeven en rimpels verhaalt over een bewogen leven. De vreugde die hij uitstraalt en die ik in zijn ogen zie, doen mij vermoeden dat het hem goed gegaan is in zijn leven. Ik kan zijn leeftijd nauwelijks inschatten want op deze hoogte zorgt de sterke UV-straling van de zon er voor dat mensen er ouder uitzien, dan ze werkelijk zijn.” Foto en bijschrift: York Hovest.

 

 Uitdaging

Tibet beslaat een enorm gebied, het is ongeveer 30 keer zo groot als Nederland. Dat gecombineerd met de eerder genoemde hoogte maakt het reizen een echte uitdaging, laat staan het fotograferen. “Ik heb geprobeerd om elke dag te fotograferen, zowel in gebieden waar  fotografie is toegestaan als in gebieden waar het ten strengste verboden is”, zegt Hovest, die voor zich houdt hoe hij er in slaagde om foto’s te maken in de laatstgenoemde gebieden. “Ik hou dat kleine geheim voor mezelf. We moeten vooral blij zijn dat deze foto’s er nu zijn van deze gebieden. Ze zijn zeer zeldzaam. ”

 

“Deze machtige wilde yak fotografeerde ik met mijn 180-mm-objectief van een afstand van ongeveer 30 meter. Ik durfde ook geen stap dichter bij het imposante dier te komen. Met zijn gewicht tot 1200 kilo en een rompomtrek van 3 meter kunnen de agressieve stieren al gauw behoorlijk gevaarlijk worden.” Foto en bijschrijft: York Hovest.
“Deze machtige wilde yak fotografeerde ik met mijn 180-mm-objectief van een afstand van ongeveer 30 meter. Ik durfde ook geen stap dichter bij het imposante dier te komen. Met zijn gewicht tot 1200 kilo en een rompomtrek van 3 meter kunnen de agressieve stieren al gauw behoorlijk gevaarlijk worden.” Foto en bijschrijft: York Hovest.

 

Reizen in zulke afgelegen gebieden gedurende zo’n lange tijd brengt nieuwe uitdagingen met zich mee. “Het is een enorme logistieke uitdaging om zo veel fotobestanden te archiveren in de middle of nowhere. Tijdens de hele expeditie had ik geen computer bij me waar ik mijn bestanden kon opslaan.” Om door het gebied te reizen moest Hovest van verschillende middelen van vervoer gebruik maken. “Ik heb een jeep met chauffeur gehuurd en ik heb op de motor gereden, maar het grootste deel van de tijd moest ik lopen en klimmen. Op hoogtes van rond de 6.000 meter gedurende langere tijd is dat een bijzonder inspannende onderneming. Bovendien had ik altijd 2 rugzakken bij me, één voor de foto- en filmapparatuur, accu’s, geheugenruimte en veel kleine onderdelen, de ander voor kleding, slaapzak, tent, ehbo-kit, energierepen, enzovoorts.”

 

“De ruïne op een berg nabij Rutok staat symbool voor een tijd van verwoesting die Tibet heeft moeten doorstaan en die het land een groot deel van zijn cultureel erfgoed heeft afgenomen. De overblijfselen van het dit klooster toornen nog altijd hoog over het meer uit en geven het panorama iets mystieks.” Foto en bijschrift: York Hovest.
“De ruïne op een berg nabij Rutok staat symbool voor een tijd van verwoesting die Tibet heeft moeten doorstaan en die het land een groot deel van zijn cultureel erfgoed heeft afgenomen. De overblijfselen van het dit klooster toornen nog altijd hoog over het meer uit en geven het panorama iets mystieks.” Foto en bijschrift: York Hovest.

 

Werken in een bezette regio maakt zaken nog moeilijker. Hovest ontdekte dat de lokale bevolking erg terughoudend was. “Ze vermijden problemen zo goed als ze kunnen, en waren daarom bang om te helpen, ik was min of meer op mezelf aangewezen. Hoewel ik gelukkig een trouwe Sherpa had, die de lokale bevolking goed aanvoelde, was ik altijd op mijn eigen missie. Niemand die met mij werkte, ook de sherpa niet, wist waarom ik in Tibet was.”
Het maken van de foto’s was erg moeilijk maar uiteindelijk moesten de foto’s ook nog het land uit. “Dat kostte veel geduld en assertiviteit, maar het is me gelukt”, zegt Hovest. “en het was mijn belofte aan de Dalai Lama die me de kracht gaf om te gaan met al deze uitdagingen tijdens de in totaal 100 dagen expeditie.”

 

“Met mijn trouwe Sherpa bracht ik een aantal opwindende dagen door bij deze gastvrije nomadenfamilie.” Foto en bijschrift: York Hovest.
“Met mijn trouwe Sherpa bracht ik een aantal opwindende dagen door bij deze gastvrije nomadenfamilie.” Foto en bijschrift: York Hovest.

 

“Slecht zelden zie je in op de hoogvlakte kinderen, wiens huid nog niet getekend is door de zon. Na een bijzondere week, waarin ik het harde leven van de nomaden in Tibet van dichtbij heb mogen ervaren, liet deze moeder bij het afscheid mij bij wijze van uitzondering haar jonge kind zien. Een combinatie van verlegenheid en respect.” Foto en bijschrift: York Hovest.
“Slecht zelden zie je in op de hoogvlakte kinderen, wiens huid nog niet getekend is door de zon. Na een bijzondere week, waarin ik het harde leven van de nomaden in Tibet van dichtbij heb mogen ervaren, liet deze moeder bij het afscheid mij bij wijze van uitzondering haar jonge kind zien. Een combinatie van verlegenheid en respect.” Foto en bijschrift: York Hovest.

 

 Schok

Ondanks alle voorbereidingen, eindigde het eerste deel van de expeditie helaas voor York Hovest onverwacht in de regio rond de Mount Everest. “Het meest schokkende moment dat ik ervaren heb op de eerste expeditie was, toen de Chinese politie mij sommeerde om het land onmiddellijk te verlaten. Een zelfverbranding van twee monniken in Lhasa op 28 mei 2012 bracht onrust in het land. Ambtenaren geloofden dat de demonstraties zich zouden uitbreiden naar de Everestregio. Dat was de reden om mij weg te sturen en mij te sommeren Tibet onmiddellijk te verlaten. Ik was dicht bij het Mt. Everest basecamp op dat moment en wilde per se de Everest fotograferen. Daarom vertrok ik niet onmiddellijk en dat was de grootste fout ik die ik heb gemaakt. Soms zijn er krachten die sterker zijn dan je zelf.”

 

“De dimensies zijn ongelooflijk: 350 meter lang en 999 kamers waar zich ontelbare gebeds- en meditatieruimtes bevinden. Het Potala-paleis in Lhasa is een van de meest bijzondere bouwwerken die ik ooit gezien heb. Midden tussen de bergen van Tibet torent het met zijn gouden spitsen over de eens verboden stad.” Foto en bijschrift: York Hovest.
“De dimensies zijn ongelooflijk: 350 meter lang en 999 kamers waar zich ontelbare gebeds- en meditatieruimtes bevinden. Het Potala-paleis in Lhasa is een van de meest bijzondere bouwwerken die ik ooit gezien heb. Midden tussen de bergen van Tibet torent het met zijn gouden spitsen over de eens verboden stad.” Foto en bijschrift: York Hovest.

Ondanks de aanvankelijke tegenslag verbleef Hovest uiteindelijk 100 dagen in Tibet om te werken aan een duidelijke boodschap: “Ik wil de aandacht van de wereld op Tibet vestigen. Ik probeer te laten zien hoe Tibet er vandaag de dag uitziet en welke tragische ontwikkelingen verborgen blijven achter een Chinees gordijn.” Die aandacht op Tibet trekt York Hovest onder andere door middel van een boek van zijn reis, genaamd “100 dagen in Tibet – De Belofte”, dat hij lanceerde in de Leica Gallery op de Photokina 2014.

Favorieten

York Hovest heeft niet alleen een ongelooflijke reis gemaakt, hij keerde terug met prachtige foto’s, waarbij een van hen duidelijk favoriet is. “Dat is zeker het beeld van de Mount Everest. De wil om deze foto te maken zorgde er de eerste keer voor dat ik uit Tibet moest vertrekken en zorgde dat ik een tweede keer terugging.”

“8848 meter –de Mount Everest tijdens een nacht met volle maan. In Tibet heet de hoogste berg ter wereld Chomolangma. Twee oneindig lange uren verblijf ik op 5200 meter, bij 20 graden onder nul voor de imposante noordwand van de berg, tot de voorbijtrekkende wolken eindelijk de de top vrijgeven. Een bijzondere foto waar ik uit de grond van mijn hart trots op ben.” Foto en bijschrift: York Hovest.
“8848 meter –de Mount Everest tijdens een nacht met volle maan. In Tibet heet de hoogste berg ter wereld Chomolangma. Twee oneindig lange uren verblijf ik op 5200 meter, bij 20 graden onder nul voor de imposante noordwand van de berg, tot de voorbijtrekkende wolken eindelijk de de top vrijgeven. Een bijzondere foto waar ik uit de grond van mijn hart trots op ben.” Foto en bijschrift: York Hovest.

 

“Een andere prachtige foto is zonder twijfel het portret van de nomadenvader die samen mij zijn zoon bij zijn motorfiets poseert.”

 

“Vlak voor we de Mount Everest bereiken, ontmoet ik, tussen de veekuddes, opnieuw nomaden. De grote trots van vader en zoon is de motorfiets, die symbool staat voor een zekere mate van welvaart van deze familie. Ze hebben de motor vol liefde versierd en poseren vol trots. Ik sta zelf voor de wand van een witte tent, die het licht van de zon reflecteert op de motor.” Foto en bijschrift: York Hovest.
“Vlak voor we de Mount Everest bereiken, ontmoet ik, tussen de veekuddes, opnieuw nomaden. De grote trots van vader en zoon is de motorfiets, die symbool staat voor een zekere mate van welvaart van deze familie. Ze hebben de motor vol liefde versierd en poseren vol trots. Ik sta zelf voor de wand van een witte tent, die het licht van de zon reflecteert op de motor.” Foto en bijschrift: York Hovest.

 

 Opgaan in de lokatie

“Het belangrijkste is, dat mensen in hun innerlijke kracht en hun ideeën moeten geloven. Een dergelijk project is geen gemakkelijke zaak. Voorbereiding is alles. In alle aspecten. En onderschat nooit de lokale situatie waar je naartoe wilt. Je moet altijd proberen op te gaan in de plaats waar je heen wilt. En hoewel niet veel lezers gedurende 100 dagen in een land zullen verblijven, geldt deze tip voor elk fotoproject, groot of klein.”

 

“Saga Dawa is het belangrijkste feest op de Tibetaanse Maankalender. Het volgens de Tibetaanse kalender op de 15e dag van de 4e maand beginnende vollemaansfeest trekt jaarlijks duizenden Tibetanen naar hun heilige plaatsen. Op deze bijzondere dag eren mensen in het hele land de drie belangrijkste gebeurtenissen in het leven van Boeddha: zijn geboorte, zijn verlichting en zijn overgang naar het hiernamaals.” Foto en bijschrift: York Hovest.
“Saga Dawa is het belangrijkste feest op de Tibetaanse Maankalender. Het volgens de Tibetaanse kalender op de 15e dag van de 4e maand beginnende vollemaansfeest trekt jaarlijks duizenden Tibetanen naar hun heilige plaatsen. Op deze bijzondere dag eren mensen in het hele land de drie belangrijkste gebeurtenissen in het leven van Boeddha: zijn geboorte, zijn verlichting en zijn overgang naar het hiernamaals.” Foto en bijschrift: York Hovest.

 

Voor York Hovest is de zware expeditie meer dan geslaagd. “Het is meer dan geslaagd, vooral omdat iedereen mijn plan in eerste instantie onderschatte. Maar 3 maanden na de publicatie van het boek, zijn we al de productie van de vierde editie van het boek begonnen en het boek wordt momenteel ook vertaald. Maar bovenal heb ik met project een nieuw doel gevonden voor mijn verdere leven. Ik zal doorgaan met nieuwe projecten voor dezelfde zaak. ”

 

“Ik verheug me altijd om kinderen iets van mij te laten zien of te geven. Die fascinatie is wederzijds, de kinderen scharen zich altijd vol nieuwsgierigheid rondom mij. Lachende kinderen zijn voor mij het toppunt van geluk.” Foto en bijschrift: York Hovest.
“Ik verheug me altijd om kinderen iets van mij te laten zien of te geven. Die fascinatie is wederzijds, de kinderen scharen zich altijd vol nieuwsgierigheid rondom mij. Lachende kinderen zijn voor mij het toppunt van geluk.” Foto en bijschrift: York Hovest.

 

Over York Hovest en zijn boek
York Hovest heeft zijn verhaal en foto’s vastgelegd in het boek “100 dagen Tibet”. Het boek is vanaf juni 2015 verkrijgbaar in het Nederlands, ISBN: 978 90 5956 608 8.

Wie meer over de expeditie wil lezen kan ook doorklikken naar een Engelstalige longread van Die Welt. Het project kent ook een eigen website. Meer over York Hovest en zijn overige fotografie vind je hier.

foto 14 hunder_tage_tibet_cover

Over de schrijver van dit blog
Mijn naam is Erik Keulers. Sinds 2005 ben ik mij meer en  meer gaan verdiepen in de fotografie. In de modelfotografie intrigeert me vooral de interactie en communicatie die nodig is om dé foto te maken. Naast modelfotografie hou ik me met portret-, reis-, wildlife-, natuur en straatfotografie. Het vastleggen van pure beelden spreekt mij steeds meer aan. Daarom zie ik mijn interesse steeds meer verschuiven naar portretfotografie en documentaire fotografie. Ik vind het leuk onbekende gebieden van de fotografie te ontdekken en te experimenteren. Mijn eigen website www.erikkeulers.nl wordt nu opgebouwd. Daarnaast kun je mijn fotografie ook vinden op facebook: https://www.facebook.com/erikkeulersfotografie